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写心得攒RP Iowa State 15fall PhD

寄托天下2020-11-13 09:43:01

报offer帖作者寄托名儿| 神经明亮的人


看寄托有一段时间了,尤其是在准备TOEFL和GRE的时候,不过从来没有发过帖。一是因为作为本科狗实在没什么可以拿得出手和大家分享的东西,二是因为懒。好在最近终于基本把phd的事情敲定了,老板终面后点头,报送program committee审核已经通过,现在老板正在看预算(原话I am reviewing my budget and I believe it will be fine, but I want to double check before making you a formal offer.),再加上大四基本无事可做,觉得是时候写些东西回馈一下论坛,即expend our pool of knowledge (Mankiw,2003), for Chinese students’ application (me,2014)。顺便为自己攒一下人品。


还是要事先说一下,本文纯属不太丰富的个人经验。一些想法和结论都是基于个人大学四年来的观察和个人体会,因此参考价值请大家自行评估。本文试图描述申请过程中的方方面面,想到多少写多少,分6个部分,具体见下文。


Part 1个人背景


本科(大四),南方某区域性行业特色高校,非211,985。专业:植物类,GPA87/100,专业前三, TOEFL 111(S26),GRE verbal157,AW4.0。进实验室较早,有几篇sci和专利。大一暑假欧洲intern3个月(学校项目),大三暑假以色列summer school一个月(为了泡推荐信),奖学金,志愿者,membership之类的就不说了。申请的学校cornell unv.和iowa state univ.(对我就申了2所),申到的学校(目前) iowa state univ. PhD program of genetics and genomics.


其实大家如果在网上求定位,基本需要的也就是这些信息。可以看出,这些信息非常“干瘪”,但是凭这些信息,一些有经验的老师(比如杨子江)或论坛版主(比如尚友论坛,太傻等),甚至中介机构,会告诉你能申请学校的大致排名。做到极致的是智课网(smartstudy)创始人韦晓亮,他建立了案例数量庞大的数据库,通过将信息输入进行比对(机器学习那一套)预测你申请的情况,不过是收费的,所以我也没用过。


不过排名具体对你意味着什么,不同人的答案也不一样。对我来说 it means nothing。上述老师或论坛给我的定位一直都是top30, 事实上我也套磁套到过一些排名很高的学校的导师。但是排名这个东西真的是很虚无飘渺的,对自己负责,着眼十年后或者更久,所做的选择可能才能适合自己。


Part 2目标是什么?读Master or PhD?


这个问题是申请中最根本的问题之一。有关话题,在“一亩三分地”论坛上有着非常好的讨论。


申请那种学位是由很多因素决定的,不过总得来说,无非是“个人能力”和“人生规划”。个人能力没什么好说的,GPA多少,GT高低,有无科研成果靠说没用,能做出多少才是多少。


这里主要说一下人生规划,我觉得这一点才是最重要的。本人在华北出生长大,在广东读大学,深感不同地区对于人生规划的差异之巨大。广东是中国经济最活跃的地区之一,商业氛围浓,就业机会很多,因此周围同学愿意继续深造的不多,都在积极地找工作或做生意。因此,即使选择出国深造,很多周围的同学也都更偏向香港、英国和澳洲,去读一年授课型master,然后回国赶紧进入就业市场。而相比之下,我在北方的同学则更愿意去读PhD,或者三年的研究性硕士。其中原因不再讨论,各种选择也都无可厚非。我想说的是,无论决定读哪种,最好有比较清晰的规划。


在刚进入大学时,我原本计划四年后读经济类的PhD,因此也修了经济学的双学位(甚至还发了一篇中文的文章),不过后来经过这几年不断地和不同国家、行业、学校的各种人进行交流沟通,再加上自己见识的不断积累,最终选择了现在的专业。虽然和原先的目标相去甚远,但这并不表示刚进大学时的目标不重要。相反,我觉得如果没有当初大一给自己定的目标,面对TG,paper,套磁等一系列心烦的事情,我应该坚持不到现在。


个人认为,最理想的状态是:保持最初的那股劲头,并且始终有一个开放的思维。无论是GT考试,刷GPA还是做实验出论文,没有一个信念支撑都很难坚持,这一点其实不是问题,毕竟每年都中国出国留学的人有那么多。我觉得始终保持一个开放的思维(open mind)是最重要的。因为有些事很难在一开始就预见到,在计划执行的过程中,如果出现更好的机会,应该果断把握,不要被自己预先设定的思维限制死。我的一个师兄,原本也计划申请美国,但是他大四的时候走CSC的本科生交流项目去爱尔兰呆了一年,觉得那个地方的生活状态是他最喜欢的,于是读master也就留在了那里,估计PhD也就在欧洲了(也不一定,他是open mind的典型);还有个哥们儿,是个泰国人,我去以色列参加summer school的时候遇到他,已经在那边做本科生的research project 3个月了。他期间不仅认识了很多学校的教授和不同国家的人,还去了以色列各个高校和研究所,和那里的教授研究员们交流,得到了很多信息。回国后的某天,他突然问我法国哪些学校的plant science比较强(显然在和我的交流中得知了我在法国呆过)。他就是这样不断地在为自己寻找更好,更合适自己发展的机会。


最后说一下规划的局限性,其实也是最奇妙地方。原本我读本科的这个专业,纯粹是为了给学经济管理提供一个行业背景,但最终却选择了拿出5年年时间在专业上做得更深;原本去参加summer school,纯粹是为了泡很多帖子中推崇的“牛推”(即所谓国外老师的推荐信效力好于国内老师),但最大的收获却是,我在那里的舍友把他女朋友的姐姐在美国做交换生的导师介绍给我,并最终成为了我PhD的导师。简而言之:一些隐藏剧情可能在一开始无法预见,甚至会让人感觉“我即使去做也不会有这种运气”。但如果不去做,必定会错过这些美妙的可能。


Part 3GPA、TG和paper


标准化考试重要吗?关于这个,在寄托论坛上的讨论很多。甚至人人,微博上一些机构的公共主页也以近乎每天一遍的频率转载着相关的讨论,结论比较统一,大家应该很容易找到。推荐一个帖子,是我大一的时候看的,在人人上叫做《本科生申请美国研究生院的100条经验》,原作者出处已无处可寻,但是这篇帖子在我大一的时候帮我建立了申请学校应该做哪些准备的观念,至今已读不下十遍,十分感谢原作者,这也是我决心要把自己感受写下来让更多人看到的原因,借用《超体》中摩根弗里曼的台词:to pass on the knowledge.


首先一点,GT的作用在大陆绝对是被夸大的。这个责任很大程度上要留学培训机构来负。举个例子,很多老师和机构的微博,论坛等都在强调托福口语的重要性,说口语高有助于录取,有助于申请TA助学金之类。因此当时我一战托福时口语23,毫不犹豫地选择了二战,虽然只刷到了26,但感觉拿TA很有信心了。直到收到了cornell小秘的回信,原话:As an international student we are unlikely to have a fellowship or assistantship to offer you, so you need to seek funding from your government, foundations, etc,我才明白,如果你不是美国人,学校不会因为你GT高而给你提供什么奖学金之类的。


我个人的感觉:申Master,标准化成绩很重要,但是基本的那种重要,很难作为silver bullet来亮瞎招生委员会,决定你的录取。当然,我也见过类似这样的论断:如果GRE Verbal达到163甚至更高,基本可以保证美国有名校录取你(黄颀,原新东方南京学校校长)。这个首先是由master program作为面向本科毕业生的进阶的性质决定的;其次,是由申请者能力决定的,即本科生大多数时间都在修课,在专业上做出创新性成果的人不多。但是一旦有paper或其他成果(竞赛奖之类的),将会是很大的亮点。


如果申PhD,只要达到项目的最低线即可,对GT的要求远低于申Master。甚至我有同学的同学,联系好导师以后,导师说你随便去考个GRE的分数,数学别太低就行。我在面试PhD的时候,对方有关于GT是这样和我说的:TOEFL我们不看,只要来了能交流就行,从面试我们就可以判断这一点;至于GRE,我们看一下语文成绩,你是否去背那些单词了,再看一下数学,亚洲学生数学太低说明智商有问题,写作不看。但是,我申请的项目的网站上同时也写着:We appreciate scores around Verbal 155; quant 160; Analytical 4.0, but we do not restrict admission to these specific scores. We look for TOEFL scores around 600/250/100. We appreciate GPAs around or better than 3.4。


总得来说,标准化考试成绩只是几个指标,虽然这几个指标可以比较准确地反应你大学四年的努力与成绩,但是,无论申请master还是PhD,一个不变的原则是:满足对方的需求。对于master,学校希望招到成绩优异,基础扎实,有潜力的学生,标准化考试的参考价值就大一些;对于PhD,导师希望招到已经对专业有一些想法,需要较短培养周期就可以为实验室出东西的学生,因此标准化考试就没有paper,专利等有价值。


Part 4套磁


套磁是申请PhD中极为重要的步骤,有关套磁,寄托等论坛上有很多经典、实用的案例和经验。我把我看到的几个特别好的帖子都摘了出来整理在一个word文档里,大家如果看了我的这篇文章觉得有需求,可以在评论里面提出,教我一下怎么在寄托上把这些东西都挂出来(不太会发帖,见谅),实在不行就留邮箱,我给大家发。


说一些我套磁过程中有意思的事情。从14年5月开始套磁,到11月12号拿到导师的口头承诺录取,期间大概和30多个教授通了230多封邮件,这其中和最后申请到的导师及他们实验室的人通信就45封(约面试,交流他们的研究内容之类的),课间其他老师的回复率还是很低的。曾经参加过一个线上讲座,据说平均一个PhD申请要发送300封左右的邮件套磁,看来我光荣地拖了后腿。


因为套磁闹过几次笑话。一次是给澳洲某学校老师写信,老师回信说招人,而且对我的简历比较impressive,但是担心我能否按时毕业拿到second class honor。当时我很困惑,在网上搜了一下什么是second class honor,百度的结果是在英国,均分60以上就是second class honor。我立马给那个老师回信,均分60什么的简直easy,我不仅能达到,而且还是honor student(三好学生)...然后老师秒回,说honor student固然可喜,但你理解错了,second class honor在澳洲是本科三年后,对一年全职研究成绩的考核标准,也就是说没有一年全职研究经历不能申他们的PhD。最后还来了句I’m not sure I can help you anymore,搞得我无地自容,感叹自己毕竟图样。


还有一次,,头条是UVa的杀人案告破。因为当时不知道UVa是弗吉尼亚大学,就顺着链接点了进去,顺便浏览了一下他们生科院的网站,发现一个老师和自己方向好像差不多,都是invasive species, 就拿出已经用得很熟练的模版,改了下教授名字就发过去了。几天后教授回信,说他要招人,对我的简历有兴趣,并forward给了系秘书,让她知道我申请。这时我才仔细看他的研究方向,发现他做的入侵生物指的是动物,比如巴西龟什么的,而我之前做的是植物...果断没有再联系他(由此可见他也没认真看我简历)


Part 5funding,教授,实验室和学校


这部分其实是想说一下选校原则。很多同学都是抱着非top50,top30不去的决心,这样做无可厚非,在准备阶段,这是很好的鸡血,会对刷GPA,考GT有积极地作用。但是如果这一切都考完以后,我觉得大家还是要回归理性,找准定位。一个特别典型的例子:我有一个高中的师姐,国内某211学金融。去年申请的时候找中介,因为觉得自己条件不错(GMAT750,托福103,GPA85左右,一年交换生经历),申请学校时完全按照排名,从MIT,Princeton开始,最低申到usnews上排30左右的学校。结果可想而知,没有一个学校发Ad。 分析原因,其实比较明显,她条件是不错,尤其GMAT分数很高,但其他条件来说,只能说是中等偏上。当然,她找的中介要负很大的责任。因为学校排名越高,中介收的费用越高,中介为了赚钱显然是拿她的未来在开玩笑。其实大家如果看了今年清华本科生特将的几个候选人,对自己的水平应该就会有个较为客观的认识。


另外一点,排名本身就是学校的一种手段,排名是可以刷的,最典型的例子是美国的东北大学,人人上有一个帖子将他如何在短时间把排名刷进前五十,但其实仍然是一个水校。当然这方面做得最觉得必须是中国人,参见香港科技大学。他们自己的教授都对他们现在的排名不好意思,承认说排名是刷出来的。这个排行榜,是学校,中介,学生甚至更多方之间的一种游戏,在游戏中大家各取所需。但必须注意一点,学校和中介都不对学生的未来负责。对你未来负责的只有你自己。因此在选择学校的时候,只参考排名就显得不够理性。


对于PhD来说,首先是你要对教授和他的研究有兴趣,同时教授必须认为你有能力或者潜力,愿意培养你,同时,他还必须有funding来支持你5年的学习,研究与生活。从这个角度看,找一个合适的教授难度不小,因此写300封套磁信也不足为奇。对于PhD的选校,还是应该优先考虑教授、实验室和他是否有funding,此时usnews的排名简直就是浮云。这个排名不可能具体到可以衡量PhD的专业,试问你能从排名中给我找出用FB-HTP和NGS研究玉米基因组的学校排名吗?


Part 6CSC的钱,拿还是不拿?


读PhD很现实的一个问题就是资金,这个是限制很多学校招生的主要因素。尤其当下美国刚从经济危机中开始复苏,对于许多学科,尤其是基础研究的支持资金相比经济繁荣时大幅减少,就算cornell这种ivy的学校,都和我说我们没钱,不可能给国际学生奖助学金。他们一般都会建议you need to seek funding from your government, foundations。对于中国学生,一般就是指CSC(国家留学基金委)了。CSC的设立使许多人受益,也为国家培养了大批海龟。但是对于申请者,有一个问题是,读完PhD之后必须立马回国服务两年,而且必须自己找工作。其实对于刚毕业的PhD,就业的竞争力其实并不是那么明显,甚至处于劣势。想要发好文章,最好是做一段时间博后;而说工作经验的话,在美国工作两年再回国,要比毕业直接回有竞争力得多。一个PhD,回国假设进高校从讲师(甚至班主任)干起,是非常苦逼的。因此在考虑拿CSC的钱时必须三思。对于我自己,由于现在大四,对于5年后的职业只有大体规划,但无论做博后还是进industry,甚至庸俗一点,说资金积累,毕业后的两年都很关键。此时回国,和本国的博士竞争,在人脉上还不如他们,感觉实在不是一个理性的选择。因此我的选择是宁愿不去cornell这样的学校,也不拿CSC的钱。(感谢导师愿意提供全奖)。


大体先说这么多,有什么问题随后补充吧,欢迎讨论。


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